Beneficios del carbono de los bosques gestionados

Foto: niiicedave / Flickr

Los bosques tienen una relación complicada con el  carbono y el clima . Secuestran enormes cantidades de dióxido de carbono de la atmósfera, estimadas en un 10-20 por ciento de las emisiones de EE. UU., Lo que limita su potencial como gas de efecto invernadero. A su vez, los  bosques también se ven afectados por los cambios en el clima , que afectan la cantidad de carbono que almacenan.

Debido a que los  bosques  manejados en alguna capacidad pueden contener menos carbono que algunos de sus contrapartes «naturales», no manejadas y se recolectan periódicamente, es lógico suponer que sus beneficios de carbono están muy disminuidos. Sin embargo, los bosques de carbono en cualquier momento son solo uno de los muchos factores que afectan lo que ve la atmósfera, y esos otros factores tienden a favorecer a los bosques gestionados.

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Tiempo y espacio

Tanto los factores temporales como los espaciales influyen en los beneficios de carbono de los bosques manejados en relación con los preservados con poca intervención. En términos temporales, una «deuda de carbono» relativa al bosque anterior o al uso de la tierra puede ocurrir cuando se establece un bosque manejado. El “tiempo de recuperación” sobre el cual el carbono en el bosque recién regenerado alcanza el de la condición anterior depende tanto del tamaño de la deuda como de la tasa de crecimiento del bosque subsiguiente. En algunos casos, el nuevo bosque no alcanzará el depósito de carbono de la condición anterior. Sin embargo, la evidencia sugiere que el bosque manejado de crecimiento más rápido en múltiples cosechas y ciclos de regeneración eventualmente extrae más carbono de la atmósfera que el almacenado en el bosque anterior.

Los factores espaciales también son críticos para evaluar los beneficios del carbono forestal gestionados. Las evaluaciones a menudo se basan en un rodal de bosque individual en ciclos de cosecha y regeneración. En realidad, un paisaje boscoso está compuesto típicamente por múltiples propietarios de tierras y con regímenes y objetivos de manejo variables. Un estudio de bosques europeos, por ejemplo, encontró que la extracción más intensiva no aumentaba la deuda de carbono cuando se evaluaba a gran escala, en contraste con los hallazgos de estudios a pequeña escala en los que la dinámica de las masas individuales tiene un mayor impacto.

Además, las encuestas han encontrado que entre el 25 y el 35 por ciento de los paisajes forestales manejados generalmente se reservan o manejan con intensidad reducida a lo largo de los cuerpos de agua o en áreas ambientalmente sensibles según lo exigen los requisitos de certificación forestal, las mejores prácticas de manejo, los factores económicos y las preferencias de los propietarios. Estos factores a escala del paisaje proporcionan una descripción más precisa de las implicaciones del carbono en la gestión.

Mas allá del bosque

Las evaluaciones de carbono forestal a menudo se centran únicamente en el bosque mismo, a pesar de que el carbono continúa almacenándose en productos después de la recolección, donde puede residir brevemente (por ejemplo, algunos productos de papel) o permanecer intacto durante muchas décadas (madera estructural). Incluso mayores beneficios de carbono se derivan de la biomasa se usa para reemplazar los combustibles fósiles, ya sea directamente para la bioenergía o cuando los productos forestales reemplazan materiales más intensivos en energía, como el concreto y el acero. La biomasa forestal se considera un recurso renovable, suponiendo que los bosques cosechados se regeneren y gestionen de manera sostenible. Por el contrario, los combustibles fósiles solo se reponen durante millones de años, por lo que la sustitución de sus emisiones por fuentes renovables equivale esencialmente a una reducción permanente del dióxido de carbono que llega a la atmósfera. Estos factores posteriores a la cosecha son la razón por la cual los bosques manejados de manera sostenible, utilizados de manera eficiente para producir productos y la bioenergía tienen mayores beneficios de carbono a largo plazo que los bosques preservados o no manejados.

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El manejo intensivo tiene beneficios de carbono

Las prácticas de manejo que aumentan la productividad del bosque pueden causar emisiones de carbono netas iniciales debido a la interrupción del sitio y el uso de combustibles fósiles, pero tienen beneficios a más largo plazo al mejorar las tasas de secuestro y la conversión de biomasa en productos y bioenergía. Por ejemplo, un análisis global de bosques publicado encontró mayores beneficios de carbono de la gestión activa en comparación con la conservación de bosques en el transcurso de 100 años. En los EE. UU., Las prácticas intensivas han aumentado la productividad del pino del sur en seis veces y el álamo del medio oeste en ocho veces, en comparación con los rodales no gestionados activamente.

Aunque los gases de efecto invernadero se emiten durante el aprovechamiento forestal y otras prácticas, estas emisiones son pequeñas en relación con otros componentes del carbono forestal. Los estudios sobre el pino loblolly del sureste de EE. UU., Por ejemplo, mostraron que las emisiones provenientes de las prácticas de manejo y recolección comprenden menos del dos por ciento de las reservas forestales de carbono y las emisiones provenientes de la fabricación y el transporte de fertilizantes representan menos del cinco por ciento del carbono adicional secuestrado en la biomasa como resultado de aplicación de fertilizantes.

Debido a que los bosques de crecimiento más rápido producen más biomasa más rápido, crean flexibilidad para administrar otras tierras con menos intensidad o priorizan los valores ambientales como el hábitat de la vida silvestre como un objetivo principal.

Aprovechamiento forestal y carbono del suelo.

Tradicionalmente, se ha asumido que la extracción de bosques reduce sustancialmente el carbono del suelo debido a la reducción del retorno de la hojarasca al suelo, la perturbación del suelo y los cambios en la temperatura del suelo y los regímenes de humedad que estimulan la descomposición microbiana de la materia orgánica. Sin embargo, los análisis de numerosos estudios de aprovechamiento forestal en todo el mundo muestran efectos mixtos del aprovechamiento sobre el carbono del suelo, con una tendencia a la reducción de la masa del suelo forestal y el carbono asociado, pero a menudo tienen poco o ningún impacto en las reservas más grandes de carbono del suelo mineral.

Aunque la «recolección de biomasa», que implica la eliminación de residuos que tradicionalmente se dejan en el lugar, tiende a reducir el carbono del suelo, las respuestas varían ampliamente, ya que la mayor parte del carbono en los residuos en descomposición se libera como dióxido de carbono a la atmósfera en lugar de agregarse al depósito de suelo. Además, las encuestas de campo demuestran que cantidades sustanciales de residuos generalmente permanecen en el sitio después de las cosechas operativas de recolección de biomasa debido a limitaciones técnicas o económicas para la recolección de esos materiales. La eliminación de residuos también se utiliza normalmente para la bioenergía, lo que reduce las emisiones de carbono cuando sustituyen a los combustibles fósiles.

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Manejo, perturbación y pérdida de carbono.

Las operaciones de manejo forestal, como el adelgazamiento, reducen las cargas de combustible y, con mayor frecuencia, crean una condición de bosque más saludable, más resistente a los incendios forestales y a los brotes de plagas y enfermedades que conducen a pérdidas sustanciales de carbono. Se ha demostrado que la administración activa reduce tanto la frecuencia como la gravedad de los incendios forestales, que es el agente de perturbación más importante y representa el 62 por ciento de las áreas de bosque no almacenadas en los EE. UU. Los sistemas de caminos más extensos en paisajes forestales manejados son un factor de complicación; Si bien las carreteras pueden actuar como barreras contra incendios y aumentar el acceso a los vehículos de control de incendios, un mayor acceso público se ha relacionado con más incendios causados ​​por el hombre.

Los incentivos económicos pueden limitar la conversión de los bosques y las pérdidas de carbono asociadas.

La deforestación resultante de la urbanización y otros desarrollos es una de las principales causas de la pérdida de bosques en los EE. UU. En el sur de los EE. UU., Se ha proyectado que la urbanización causará pérdidas de hasta 9.3 millones de hectáreas de tierras forestales entre 1997 y 2060. A diferencia de la extracción de bosques realizada como parte de un régimen de manejo continuo, la deforestación y sus impactos sobre el carbono forestal son a menudo permanentes.

Los mercados para los productos de madera y la bioenergía derivada de los bosques ofrecen incentivos para que los propietarios de tierras obtengan un retorno de su inversión manteniendo sus tierras forestales como bosques. A nivel mundial, se ha encontrado que los bosques plantados reducen la recolección de bosques naturales en un 26 por ciento. Los propietarios de tierras y los responsables de la formulación de políticas continuarán sopesando las compensaciones ambientales y económicas con respecto a la gestión, conversión y conservación de los bosques.

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Estos hallazgos se describieron en un artículo titulado Conclusiones y advertencias de estudios de Presupuestos de carbono forestal administrados , recientemente publicados en Forest Ecology and Management . El autor del artículo es Eric D. Vance, recientemente retirado del Consejo Nacional para el Aire y la Mejora de la Corriente, Inc. (NCASI).

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