Los árboles «estropeados» son más vulnerables a la sequía

Foto: Ian Turnell

Según un nuevo estudio, los árboles que crecen en regiones más húmedas son más sensibles a la sequía.

Los científicos han debatido durante mucho tiempo si las condiciones áridas hacen que los árboles sean más o menos resistentes a la sequía. Parece intuitivo que los árboles que viven en sus límites biológicos serán los más vulnerables al cambio climático, ya que incluso un poco de estrés adicional podría llevarlos más allá del límite.

Por otro lado, estas poblaciones se han adaptado a un entorno más duro, por lo que podrían ser más capaces de resistir una sequía.

Según el estudio de la revista Science , una mayor disponibilidad de agua podría “estropear” los árboles al reducir su adaptación a la sequía.

«Y es realmente fundamental comprender eso cuando pensamos en la vulnerabilidad global de las reservas de carbono forestal y la salud de los bosques», dice la ecóloga Joan Dudney, profesora asistente de la Escuela Bren de Ciencias y Gestión Ambiental de la Universidad de California en Santa Bárbara y en el Programa de Estudios Ambientales. «No querrás ser un árbol ‘estropeado’ cuando te enfrentes a una sequía importante».

Dudney y sus coautores esperaban que los árboles que crecen en las regiones más áridas fueran más sensibles a la sequía, ya que viven al borde de sus límites. Es más, los modelos de cambio climático predicen que estas regiones experimentarán un secado más rápido que las regiones más húmedas. Este cambio climático podría exponer a los árboles a condiciones más allá de su capacidad de adaptación.

Para medir la sensibilidad a la sequía, los autores analizaron 6,6 millones de muestras de anillos de árboles de 122 especies en todo el mundo. Para cada año, midieron si el árbol crecía más rápido o más lento que el promedio en función del ancho de su anillo. Vincularon estas tendencias con datos climáticos históricos, incluidas las precipitaciones y la temperatura.

Luego, el equipo comparó las respuestas a la sequía en diferentes regiones.

«A medida que se avanza hacia el borde más seco del área de distribución de una especie, los árboles se vuelven cada vez menos sensibles a la sequía», dice el autor principal, Robert Heilmayr, economista ambiental que también participa en el programa de estudios ambientales y en la Escuela Bren. «Esos árboles son en realidad bastante resistentes «.

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Dudney, Heilmayr y la coautora Frances Moore se inspiraron, en parte, en el trabajo de la profesora de la UCSB Tamma Carleton sobre los efectos que tiene el cambio climático en las poblaciones humanas.

«Este artículo destaca el valor del trabajo científico interdisciplinario», dice Moore, profesor asociado de UC Davis. «Pudimos adaptar métodos de la economía desarrollados originalmente para estudiar cómo las personas y las empresas se adaptan a un clima cambiante y aplicarlos al contexto ecológico para estudiar la sensibilidad de los bosques a la sequía».

«Es probable que una ola de calor mate a más personas en un lugar fresco como Seattle que en ciudades más cálidas como Phoenix», dice Heilmayr. En el suroeste ya hace bastante calor, por lo que las olas de calor son abrasadoras. Pero las ciudades de la región están adaptadas a un clima extremo , señala.

Ahora sabemos que los bosques muestran tendencias similares. Desafortunadamente, las regiones más cálidas se volverán desproporcionadamente más secas en las próximas décadas.

«Hay una porción bastante grande de áreas de distribución de especies que se enfrentarán a un clima completamente nuevo, algo que esas especies no ven hoy en ninguna parte de su área de distribución», explica Heilmayr.

Los autores encontraron que el 11% del área de distribución promedio de una especie en 2100 será más seca que las partes más secas de su área de distribución histórica. Esto aumenta a más del 50% para algunas especies.

«En términos generales, nuestra investigación destaca que muy pocos bosques no se verán afectados por el cambio climático», dice Dudney. «Incluso los bosques más húmedos están más amenazados de lo que pensábamos».

Pero hay otra cara de la moneda. Las especies tienen una reserva de poblaciones resistentes a la sequía en las partes más secas de su área de distribución que podrían reforzar los bosques en áreas más húmedas.

Investigaciones anteriores de la UC Santa Bárbara revelaron que muchas especies tienen la capacidad de adaptarse al cambio ambiental. Sin embargo, esos investigadores también descubrieron que los árboles migran lentamente de una generación a la siguiente. Eso significa que la intervención humana, como la migración asistida, puede ser necesaria para aprovechar esta diversidad genética.

Fuente: UC Santa Bárbara

Estudio original DOI: 10.1126/science.adi1071