Mitos y verdades de la hormiga arriera en plantaciones forestales

Las hormigas arrieras o cortadoras, también llamadas Wiwi (Honduras y Nicaragua), Bibijagua (Cuba), Bachaco (Venezuela); Cushi (Guyana), Coqui (Perú), se encuentran distribuidas desde la Argentina hasta el sur de Estados Unidos (Texas).  Han sido catalogadas dentro los cinco (5) insectos más perjudiciales en la América del sur, debido a su gran capacidad de cosechar hojas de innumerables especies vegetales para cultivar el hongo del cual se alimentan (monófagas) y a su evolucionada organización social.  Se han reportado daños en plantaciones forestales de Cedro, Ceiba, Teca, Pinos, Eucaliptos, Roble Australiano, Nogal, Ciprés y en bosques nativos, entre otros. Los daños económicos no han sido cuantificados, sin embargo, se estima que en plantaciones forestales menores de 10 años, que presentan más de 30 hormigueros, la producción de madera se puede reducir más del 50% y que un hormiguero adulto puede utilizar entre 8 a 10 toneladas de hojas para su mantenimiento.

Las hormigas arrieras (Hymenoptera : Formicidae) están contempladas dentro de la Tribu Attini, que agrupa a las especies de hormigas que cultivan hongos para su alimentación. Dentro de esta Tribu se agrupan 12 géneros  y alrededor de 210 especies de hormigas. En Colombia se han identificado 8 de los 12 géneros, siendo los géneros Atta y Acromyrmex los más importantes debido al daño económico que generan en los cultivos.  En la Tabla 1, se pueden observar las principales diferencias entre los dos géneros:

Tabla 1.  Diferencias entre los géneros Atta y Acromyrmex

CARACTERÍSTICAATTAACROMYRMEX
Tipo de Hormiga· Grande, robusta de color oscuro.
· Tres pares de espinas.
· Abdomen liso con vellosidades largas.
· Menos robusta de color claro
· Cuatro a cinco pares de espinas.
· Abdomen con muchas protuberancias
Casta de soldadosSiNo
Tipo de Hormiguero· Extenso hasta 1.000 m2 y profundos, hasta 15 m2.
· Con varias bocas de entrada y de salida independientes de ingreso, amplias.
· Caminos largos, amplios y visibles.
· Menos extensos y profundidades hasta de 2 m.
· Bocas pequeñas, es la misma para la entrada y salida.
· Caminos poco visibles, angostos y cortos.

Dentro de la evolucionada organización social, el tamaño de la hormiga está directamente relacionada con la función que realizan dentro del hormiguero y se encuentran funciones totalmente definidas para cada una de ellas (Tabla 2).

Tabla 2.  Organización Social de un Hormiguero

CASTAFUNCIÓN
ExploradorasDetectan y seleccionan el material vegetal que debe ser cortado.
CortadorasCortan el material vegetal y lo llevan al hormiguero.
CargadorasCargan las partículas de suelo luego de finalizar los túneles y galerías y eventualmente, cargan material vegetal que cortan sus compañeras.
EscoterasLimpian el material vegetal de posibles contaminantes y cuerpos extraños
JardinerasCultivan el hongo, alimentan de boca a boca (trofalalaxia) al resto de la colonia y cuidan los estados inmaduros. Pueden llegar a constituir el 60% del Hormiguero.
Soldados (Atta spp.)Son hembras que defienden el Hormiguero, tienen un mayor tamaño. Pueden durar hasta 2 años.
Hembras y Machos alados.Son los encargados de procrear la especie. La copula se realiza durante el vuelo. El macho alado muere después de la copula. La hembra fertilizada inicia un nuevo hormiguero.
La ReinaInicia el Hormiguero. Coloca huevos que dan origen a todas las obreras. En pequeños periodos de tiempo coloca huevos de hembras fértiles y machos alados. Pueden vivir hasta 25 años y colocar hasta 1´500.000 huevos/año.

Revisando detenidamente la organización social, las jardineras juegan un papel fundamental en la vida del hormiguero pues de ella depende el cultivo del hongo (Basidiomyceto: Leucocoprineae). Las jardineras mastican el material vegetal introducido y limpio, hasta hacer un macerado en el cual colocan el hongo para su crecimiento; en el ápice de las hifas del hongo, se generan abultamientos los cuales se convierten en el alimento de las hormigas, estos abultamientos se denominan gonglidios.

Un hormiguero atraviesa por diferentes estadios hasta lograr su madurez  aproximadamente a los 36-38 meses de edad (Ver Tabla 3). Se estima que un hormiguero de 10 años de edad puede albergar aproximadamente 12 millones de individuos.

Tabla 3.  Estadios de Formación del Hormiguero

ESTADIO TIEMPO
Penetración de la reina al suelo y formación de la 1a. Camara10 horas
Primer huevo al primer adulto62 a 66 días
Apertura de la primera boca90 días
Apertura de la segunda boca510 días
Apertura de la décima boca606 días
Aparición de los soldados22 meses
Primer vuelo nupcial38 meses

Se pueden catalogar los hormigueros según su tamaño:  Grandes cuya área es mayor a 50m2; Medianos cuya área oscila entre 10-49 m2 y Pequeños cuya área es menor a 10 m2.  Las hormigas arrieras construyen gran número de canales laterales, oblicuos y transversales dentro del hormiguero que dificulta el ingreso de insectos, objetos extraños siempre buscando proteger la reina y la colonia (Ver Figura 1).

Figura 1.  Arquitectura interna de un Hormiguero

Teniendo en cuenta la organización social, la arquitectura y dimensión de los hormigueros,  el control de la hormiga arriera se hace difícil y la implementación de las medidas de control se tornan costosas. La vida y supervivencia del hormiguero depende de la  Reina, el hongo y/o las jardineras, estos se convierten en los blancos biológicos y las estrategias de control deben estar dirigidas y se debe evaluar el impacto sobre la Reina, el hongo y las jardineras y relacionada con la organización social y arquitectura de los mismos.

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La detección temprana de la primera boca del hormiguero gana mucha relevancia debido que en este estadio del hormiguero, la Reina no se ha profundizado en el suelo y con una excavación con pala, la dejaría fácilmente expuesta para su control (Mecánico).  Esto implica inversión en personal para realizar el monitoreo para poder cubrir las grandes extensiones de las plantaciones de forma permanente y el definir muy bien las fechas de los vuelos nupciales de acuerdo a las condiciones de cada zona.

Si la detección no es en la aparición de la primera boca del hormiguero, es muy importante identificarlo, marcarlo y medir la dimensión del mismo (largo mayor x ancho mayor) para determinar si es pequeño, mediano o grande, identificando todas las bocas del hormiguero (Ver Figura 2).

El control con gasolina, en  hormigueros maduros, se convierte en uno de los métodos más ineficientes y costosos debido que pueden afectar una pequeña parte del hormiguero y nunca alcanzan la Reina (Físico).

Figura 2. Determinación del área del Hormiguero

El desbalance ecológico que se ha creado con la intervención de los ecosistemas, ha disminuido las especies predatoras de las hormigas, sin embargo, la acción de los pájaros, murciélagos, sapos, gallinas, entre otros, disminuyen la población de hembras fertilizadas durante el vuelo nupcial. El aplicar hongos que puedan afectar las hormigas o el hongo en campo, tiene potencial para controlar hormigueros en el estadio inicial pero falta más investigación y desarrollo, tanto de las selección de cepas ideales como de las formas de aplicación.

Teniendo en cuenta la efectividad y la importancia económica, el control químico es el más utilizado pero por la aplicación irracional y bajo conocimiento del comportamiento de las hormigas, ha favorecido indirectamente el desarrollo de las mismas.

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Dentro de los productos utilizados se encuentran los polvos secos y se aplican con una insufladora.  Este método implica que el suelo este seco y puede alcanzar unos 30 cm de profundidad, por otro lado, los ingredientes activos utilizados son de acción rápida lo cual alerta las hormigas y pueden escapar del control.  Esta aplicación presenta un impacto negativo sobre la fauna benéfica y el suelo.

Otra forma de  aplicar estos productos es en solución (mezclados con el agua) o termonebulizados con equipos  especiales. Esta forma de aplicación alcanza profundidades medias pero implica alto riesgo de intoxicación para los operarios si no usan la protección adecuada, alto costo (equipos y producto) y un alto impacto ambiental.

Cabe considerar que el perfil del ingrediente activo de un producto para el control de la hormiga debe ser específico, que su vía de penetración  a la hormiga sea por ingestión y que actúe dentro del organismo de forma lenta y con un bajo impacto ambiental. Muchos de los ingredientes utilizados en el mercado son organofosforados o piretroides que tienen una acción rápida y sus vías de penetración son de contacto e inhalatorias e ingestión, haciendo controles parciales y permitiendo que la hormiga tenga estrategias de escape en el mediano plazo.  Esto se debe tener en cuenta inclusive si estos ingredientes activos se encuentran en cebos con atrayentes.

Con las consideraciones anteriores, los cebos peletizados y con atrayente se convierten en la forma de aplicación ideal para el control químico de los hormigueros debido que la hormiga los carga hasta el interior y no son tomados como objetos extraños, son de fácil aplicación y manejo del operario.  Como se anotó anteriormente, se debe tener en cuenta si el ingrediente activo es de acción rápida o lenta, para poder tener un control efectivo del hormiguero. Dentro de los ingredientes activos existentes en el mercado se encuentra la Sulfluramida, que cumple con el perfil de un ingrediente activo ideal (Atta Kill®).  El cebo lo introducen las cargadoras y actúa lentamente sobre las jardineras, afectando la producción del hongo y las hormigas mueren por inanición incluyendo la Reina y ocasiona un bajo impacto ambiental.

Dentro de las consideraciones de la aplicación del cebo con Sulfluramida, la dosis es de 8-10 g/m2 del hormiguero, colocarlo al lado de los caminos y alrededor de las bocas del hormiguero.  Aplicarlo con guantes, no fumar ni comer durante el proceso de aplicación. Protegerlo en los días lluviosos con un porta cebo.  Almacenarlo a parte de otros productos que puedan afectar el atrayente y en lugares secos. Si se requiere una segunda aplicación realizarla entre 60-90 días degúes de la primera.

En resumen, conocer la biología y la organización social de las hormigas arrieras es el primer paso para generar controles efectivos.  El monitoreo es la actividad fundamental para identificar los hormigueros en el estadio inicial y el control químico con Sulfluramida se convierte en la herramienta más apropiada para el control químico en la actualidad.  En cuanto al control biológico se debe seguir investigando y desarrollando productos que respondan a las necesidades de control ya sea del hongo o de las hormigas arrieras.

Autor: René Neira-Clavijo, gerente Técnico de Agrocorp S.A.

Biobliografía

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One thought on “Mitos y verdades de la hormiga arriera en plantaciones forestales

  1. Excelente artículo! Tengo una parcela y es atacada permanentemente por arrieras, aplicamos attakill y vemos que disminuyen al cabo de unos meses, pero los hormigueros están muy lejos o en otras propiedades que no controlan. Me gustaría leer más sobre las hormigas arrieras. Gracias!

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