Una mejor gestión forestal no acaba con los incendios forestales, pero puede reducir los riesgos.

Los comentarios recientes del presidente Donald Trump que culpan a los administradores forestales por los catastróficos incendios forestales de California han generado  indignación y calificativos de ridículo por parte de la comunidad forestal y de incendios forestales . Estas observaciones no solo fueron insensibles a la crisis humanitaria que se desarrollaba en California, sino que también reflejaron una confusa comprensión de las interacciones entre los incendios forestales y la gestión forestal.

Como científicos que estudian la política forestal y la colaboración basada en la comunidad , aquí es cómo entendemos esta relación.

El fuego es un peligro natural

En casos como el Camp Fire en el norte de California, donde la baja humedad, la vegetación seca, las altas temperaturas y los fuertes vientos han creado condiciones extremas de incendio, es poco lo que pueden hacer los propietarios de viviendas, los propietarios de bosques o los administradores de tierras para afectar el comportamiento de los incendios. El fuego es un peligro natural, como terremotos, tornados y huracanes. Es único, ya que puede desarrollarse con poca advertencia y durar semanas o incluso meses .

Al igual que otros peligros naturales, los incendios forestales no pueden prevenirse por completo. Sin embargo, no solo es posible, sino urgente, prepararse para ello y sacar a la gente del peligro cuando las condiciones son potencialmente mortales.

También es cada vez más claro que el cambio climático está haciendo más propensos a este tipo de incendios al crear estaciones de incendios más largas y condiciones más cálidas y secas. Como Toddi Steelman , un destacado científico especializado en incendios de la Universidad de Duke, recientemente tuiteó: «Solo nos estamos engañando a nosotros mismos si no creemos que [un desastre como el Camp Fire] podría volver a ocurrir mañana». Todas las condiciones apuntan a más de esto en nuestro futuro «.

Imagen satelital de humo del Campamento y Woolsey se dispara el 9 de noviembre de 2018. NASA Earth Observatory

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Preparándose para lo inevitable.

A pesar de esta realidad, hay formas de prepararse para el fuego. Durante eventos de incendio menos extremos, las acciones de los propietarios pueden reducir el riesgo de que sus casas se quemen. Al limpiar el cepillo alrededor de las casas, cambiar los sistemas de ventilación, mantener los techos y las canaletas libres de hojarasca y mover pilas de madera, los propietarios pueden reducir la probabilidad de que sus casas se enciendan y crear espacios seguros para que los combatientes defiendan sus casas .

Los gobiernos locales también deben continuar mejorando los planes, sistemas de alerta y recursos para las personas cuando sea el momento de evacuar. Los eventos en California han demostrado que el tiempo puede ser extremadamente limitado, y al igual que con otros desastres naturales, las personas pobres y desfavorecidas que tienen recursos limitados para ponerse a salvo a menudo sufrirán más . Se puede hacer más para prepararse para evacuar ciudades y obtener información rápidamente para las personas .

Muchos también han expresado su preocupación por el crecimiento de la vivienda en lugares donde las casas están muy cerca de los bosques que pueden quemarse , el área conocida como la interfaz urbano-forestal. Sin embargo, muchos de los eventos de incendio más trágicos en California, incluidos los incendios de este año y los del Condado de Napa en 2017 , ocurrieron en áreas urbanas y suburbanas . La planificación del uso de la tierra y los códigos de vivienda mejorados, que requieren una iniciativa local, desempeñan un papel en la reducción de la pérdida de viviendas, pero un número creciente de personas continuará viviendo en áreas con un riesgo de incendio significativo en el futuro.

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El papel del manejo forestal

Muchos ecologistas dicen que en algunos lugares, el manejo forestal, que incluye la reducción del arbusto y los árboles pequeños y la quema en las condiciones climáticas adecuadas, puede ayudar a reducir los efectos no deseados cuando se producen incendios forestales . Esto es especialmente cierto en las elevaciones más bajas y en los bosques más secos, como los bosques de pino ponderosa del suroeste .

En todo el país, los administradores forestales, los socios comunitarios y los grupos ambientales están trabajando juntos para deliberar los árboles y aumentar el uso de quemas prescritas , en las cuales los administradores encienden intencionalmente los incendios en condiciones menos extremas. Aunque puede parecer contrario a la intuición, también es importante permitir que se queme más fuego natural en condiciones menos extremas, en lugar de suprimir cada incendio.

Pero el adelgazamiento y el fuego prescrito no harán una diferencia en todos los ecosistemas, y existen limitaciones para el manejo de la tierra. Por ejemplo, el fuego de Woolsey en Malibú, que ahora está casi totalmente contenido pero ha destruido 1.500 estructuras y mató a tres personas, se encuentra en tierras de arbustos sin bosques, donde es poco probable que estas técnicas hagan una diferencia. Y en los bosques de gran altura, muchos científicos dicen que las actividades de manejo como el adelgazamiento son inapropiadas porque los incendios en estos bosques se deben más a las condiciones climáticas que a las cargas de combustible.

También hay desacuerdo sobre el valor del adelgazamiento, particularmente si no se sigue con el fuego prescrito , para cambiar el comportamiento del fuego. Y los esfuerzos para adelgazar y quemar en los bosques pueden no tener ningún impacto en el comportamiento del fuego en condiciones climáticas extremas.

Los administradores de tierras usan quemaduras prescritas para evitar que se acumulen cargas de combustible inflamable. Departamento de Agricultura y Servicios al Consumidor de Florida

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Priorizando el trabajo correcto

Los Estados Unidos tienen vastos ecosistemas forestales propensos al fuego. Las agencias federales y estatales y los propietarios de bosques privados no pueden manejarlos a todos en caso de incendio, ni deberían apuntar a hacerlo. Desde nuestro punto de vista, el enfoque correcto es hacer esfuerzos en lugares específicos, con un mayor enfoque en la reducción de combustibles cerca de las comunidades y en otras áreas clave como las cuencas hidrográficas municipales .

En nuestra investigación, hemos encontrado que políticas y asociaciones mejoradas son esenciales para restaurar las condiciones de los bosques y llevar a cabo incendios prescritos . Las políticas que promueven la colaboración permiten a los socios locales compartir recursos y encontrar un acuerdo sobre cómo abordar problemas complejos de manejo de incendios con el apoyo local.

También es importante enfocar las inversiones de financiamiento en paisajes prioritarios. Los recursos de manejo forestal son limitados, por lo que es fundamental que el gobierno federal, los estados, los condados y los miembros de la comunidad trabajen juntos para implementar soluciones específicas.

Otro punto clave es que la mayor parte del adelgazamiento y la reducción de otros riesgos de incendio no suelen producir árboles y otros subproductos forestales con valor económico. Esto hace que el trabajo sea caro . La madera más valiosa en los Estados Unidos por lo general no se encuentra en los lugares con mayor riesgo de incendio , y la tala más comercial no va a detener los incendios. Ya se ha planificado mucho trabajo bueno , pero se necesitarán más fondos y capacidad para hacerlo.

Las soluciones para reducir el riesgo de incendios forestales no siempre son intuitivas. Varían de un lugar a otro, y las condiciones cambian constantemente. Ante el riesgo creciente y las condiciones sin precedentes, todas las personas involucradas en el manejo del fuego deben reconocer la complejidad inherente de responder al fuego, y trabajar junto con las comunidades, los bomberos y los administradores de tierras para encontrar respuestas que se adapten a diferentes lugares

Fuente: The Conversation.

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