Biocombustible renovable a partir de la biomasa forestal y madera

Según el Inventario de Emisiones y Fregaderos de Gases de Efecto Invernadero de los Estados Unidos (1990-2016) , el sector del transporte es uno de los mayores contribuyentes a las emisiones de gases de efecto invernadero antropogénicos de los Estados Unidos, con un 28%. Del 28%, el transporte de aeronaves aporta el 9% de las emisiones. Afortunadamente, las empresas de tecnología de base biológica han encontrado formas de convertir los residuos forestales de la poscosecha o la biomasa leñosa en combustible para reactores renovables. De hecho, los investigadores en Maine están trabajando en tecnología para producir diesel renovable y combustible para aviones a partir de biomasa leñosa. A nivel nacional, las empresas han perfeccionado y probado su tecnología a escala comercial, y su combustible se ha desplegado en vuelos comerciales.

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Investigadores del Instituto de Investigación de Bioproductos Forestales (FBRI) de la Universidad de Maine están convirtiendo la biomasa leñosa, incluidas las ramas caídas de árboles y otros residuos de la cosecha de madera, en productos químicos intermedios «verdes». A partir de ahí, la Universidad utiliza su tecnología de conversión patentada para producir pequeñas cantidades de hidrocarburo combustible. En 2017, la Universidad demostró la tecnología en 100 horas de funcionamiento continuo.

Gevo y Velocys líderes en la fabricación

Entre los líderes en la fabricación de combustibles para reactores renovables a partir de madera se incluyen Gevo y Velocys. Gevo es una empresa de productos químicos y combustibles con bajo contenido de carbono que utiliza las emisiones de gases de efecto invernadero almacenadas en las plantas en forma de hidratos de carbono para producir combustible para aviones renovables, gasolina y otros productos que tradicionalmente se elaboran con petróleo y gas natural. Para fabricar el combustible de reacción renovable de Gevo , los carbohidratos (que almacenan CO 2 ) de la biomasa leñosa se separan de las proteínas y se fermentan utilizando levaduras especialmente diseñadas para producir etanol, isobutanol y alcoholes superiores. El isobutanol se convierte luego utilizando procesos catalíticos para producir hidrocarburos y, en última instancia, el combustible de bio-jet Gevo.

En Lakeview, Oregón, Velocys está licenciando la tecnología para la biorrefinería de Biofuels (LLC) de Red Rocks, que producirá 15 millones de galones por año de combustibles renovables. La biorrefinería RRB se encuentra actualmente en construcción. Cuando está en funcionamiento, Velocys informa que RRB producirá suficiente combustible de avión para impulsar 1,800 viajes de ida y vuelta por año desde Portland, Oregon a San Francisco. Para el éxito de este proyecto, son cruciales los acuerdos de compra de grandes marcas de RRB. Biofuels Digest informó que FedEx y Southwest Airlines se unieron en un acuerdo de compra para comprar el volumen total de combustible para reactores de Red Rock en su primera planta comercial.

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Velocys utiliza la tecnología de gasificación y Fischer-Tropsch para crear combustibles renovables a partir de residuos de la industria forestal y residuos sólidos municipales. Y de acuerdo con Velocys, sus combustibles producen reducciones netas de emisiones de gases de efecto invernadero del 60% en comparación con sus contrapartes derivadas del petróleo.

En Maine, las cosechas anuales de casi 12 millones de toneladas verdes por año producen residuos forestales y madera para pulpa de bajo grado que busca nuevos mercados . Gran parte de estos residuos forestales que carecen de mercados podrían utilizarse para producir combustible para reactores renovables. De hecho, Velocys ha indicado que prefiere el tipo de madera que Maine tiene disponible (por ejemplo, madera blanda) para usar en su tecnología.

Subsidio federal

Entonces, ¿por qué no estamos viendo instalaciones en Maine para fabricar combustible renovable a partir de biomasa leñosa? Parte de la razón es porque aún no está claro si la biomasa leñosa de Maine califica como “biomasa renovable” según el Estándar nacional de combustible renovable administrado por la Agencia de Protección Ambiental de los EE. UU ., Modificado por la Ley de Independencia y Seguridad Energética de 2007 (RFS2).

Por la forma en que está escrito el RFS2, no está claro si la biomasa leñosa recolectada de los bosques de regeneración natural de Maine califica como materia prima elegible para producir biocombustibles que podrían recibir un subsidio federal. Las regulaciones están escritas para dar preferencia a los árboles cultivados en plantaciones, no a los árboles de bosques de regeneración natural. Sin el subsidio federal RFS2, será difícil para Velocys o cualquier otra compañía de biocombustibles considerar seriamente la biomasa leñosa de Maine como materia prima para combustibles renovables. Los biocombustibles aún podrían producirse, pero no serían rentables ni podrían competir en el mercado contra los combustibles elegibles para el subsidio federal.

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Biobased Maine ha aprendido que algunas partes interesadas de la industria forestal en Maine están trabajando en la revisión de la manera en que la EPA interpreta el RFS2, y esperamos que este problema se resuelva rápidamente para que Maine pueda ayudar a acelerar la transición del combustible de aviación derivado de combustibles fósiles al combustible de aviación renovable creado de materia prima de segunda generación cultivada y cosechada de forma sostenible.

Por Marina Bowie
Fuente: Biobased Maine.

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