La madera transparente podría ser la ventana del futuro

La pieza de vidrio de la foto de arriba estaba hecha de madera. El trabajo de investigación en el Laboratorio de Productos Forestales sobre el uso de madera para crear ventanas transparentes está dando grandes pasos. (Foto del Servicio Forestal del USDA)

¿Mirar a través de los árboles podría ser la perspectiva de un futuro más verde? Los árboles que reemplazan las ventanas, no solo los marcos, sino también el cristal transparente, no es una obra de ciencia ficción.

Está sucediendo ahora.

El investigador del Laboratorio de Productos Forestales (FPL), Junyong Zhu, en colaboración con colegas de la Universidad de Maryland y la Universidad de Colorado, ha desarrollado un material de madera transparente que puede ser la ventana del mañana. Los investigadores descubrieron que la madera transparente tiene el potencial de superar al vidrio que se utiliza actualmente en la construcción.

Sus hallazgos fueron publicados en el Journal of Advanced Functional Materials en su artículo, «Una madera transparente clara, fuerte y con aislamiento térmico para ventanas energéticamente eficientes».
De lejos, el vidrio es actualmente el material de construcción más omnipresente para las ventanas. Sin embargo, el vidrio tiene un precio económico y ecológico costoso.

El calor se transfiere fácilmente a través del vidrio, especialmente de un solo panel. Esto equivale a facturas de energía más altas durante los meses más fríos cuando el calor se escapa y nuevamente cuando el calor entra cuando hace calor.

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Además, la producción de vidrio tiene una gran huella de carbono. Las emisiones de fabricación son de aproximadamente 25.000 toneladas métricas por año. La madera transparente, sin embargo, se ha convertido en uno de los materiales translúcidos más prometedores del futuro.

La madera transparente se crea cuando la madera de balsa, uno de los árboles de menor densidad del mundo debido a su rápido crecimiento, se trata con un baño oxidante a temperatura ambiente que la blanquea de casi toda visibilidad. Luego, la madera se penetra con alcohol polivinílico (PVA), un polímero sintético, que crea un producto que es, como el vidrio, prácticamente transparente.

La madera transparente también es mucho más duradera y más ligera que el vidrio. A diferencia del vidrio, puede soportar fuertes impactos debido a su estructura de madera que contiene celulosa combinada con el relleno de polímero que absorbe energía. Esto significa que puede sufrir una tensión significativa antes de la deformación y, a diferencia del vidrio, se dobla o se astilla en lugar de romperse.

Cambiar a madera transparente podría resultar rentable en varios frentes.

La madera transparente es aproximadamente cinco veces más eficiente térmicamente que el vidrio. Está hecho de un recurso renovable sostenible con bajas emisiones de carbono. También es compatible con los equipos de procesamiento industrial existentes, lo que hace que la posible transición a la fabricación sea bastante fácil.

Con todos estos beneficios potenciales para la fabricación, los consumidores y el medio ambiente, el caso de la madera transparente no podría ser más claro. 

Autores: Amy Androff y Robert Westover
Fuente: USDA

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