CMC es el producto forestal menos conocido, a pesar de tener cientos de usos.

Hay celulosa incluso en la pasta de dientes. Foto: Shutterstock.

La carboximetilcelulosa (CMC) es quizás el producto menos conocido que proviene del bosque, lo cual es sorprendente dada su importancia. Normalmente no desempeña el papel protagonista en ningún producto, pero aún se necesita en todas partes.

A medida que bebemos nuestro yogur matutino o decoramos nuestro almuerzo con salsa de tomate, podemos estar pensando principalmente en el sabor. Lo que puede pasar por nuestra mente con menos frecuencia es que la consistencia de un alimento es un elemento inseparable de cómo experimentamos su sabor.

¿Sabrá tan bien el yogur si fuera aguado, coagulado o grumoso? ¿Podríamos sacar el ketchup de la botella si su consistencia no fuera siempre la misma?

Si su respuesta es no, probablemente sea amigo de la carboximetilcelulosa.

Aún así, pocas personas escanean las etiquetas de los productos en busca de alias E de carboximetilcelulosa, como E 466 y E 468. Algunos lo conocen con el nombre de goma de celulosa. Su nombre más conocido es la abreviatura CMC.

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Hasta 800 usos

El profesor de investigación Ali Harlin del Centro de Investigación Técnica VTT de Finlandia dice que CMC tiene entre 700 a 800 usos diferentes. Es imposible enumerarlos a todos aquí, pero algunos están más cerca del consumidor que otros.

Se utiliza en pasta de dientes, salsa de tomate y mostaza debido a su efecto sobre las «características de flujo» del producto. En otras palabras, gracias a la pasta de dientes CMC es bastante rígida cuando se aprieta sobre el cepillo de dientes, pero cuando se cepilla, se extiende sobre los dientes y forma una espuma.

En apariencia, CMC es un polvo blanco con un tamaño de grano determinado de acuerdo con el propósito de uso y pureza. 
Foto: CP Kelco

La salsa de tomate y la mostaza fluyen uniformemente de la botella cuando se exprime. CMC también proporciona consistencia y textura para varios tipos de jugos.

Otra propiedad importante de CMC es su capacidad de retener agua. Gracias a esto, los alimentos congelados no desarrollan cristales de hielo, y los productos horneados y los alimentos preparados se mantienen frescos por más tiempo. También le da más fuerza al pan sin gluten.

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Gracias a sus propiedades de carga superficial, agregar CMC a los detergentes para ropa evita que la suciedad se vuelva a unir a la ropa. En productos farmacéuticos, como las tabletas, CMC se usa como relleno para unir los otros ingredientes.

CMC ayuda a las tabletas efervescentes a disolverse más rápidamente. En los refrescos, CMC evita que los tintes formen un lodo en el fondo de la lata. En adhesivos para papel tapiz el CMC se ha utilizado desde la década de 1940, cuando reemplazó a la papa como agente adhesivo.

En la perforación de petróleo, la broca se lubrica con fluido durante la operación de perforación. La consistencia del lodo creado durante la perforación también se puede optimizar con la ayuda de CMC.

No tóxico, biodegradable, económico.

En pinturas de látex solubles en agua, el CMC se usa para hacer que la pintura sea más fácil de extender y adherir mejor a la superficie, para evitar salpicaduras y goteos y para estabilizar la pintura. En las industrias textiles, CMC tiene dos usos: para dimensionar la urdimbre para fortalecerla y para hacer que los tintes se distribuyan uniformemente al imprimir.

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CMC se utiliza en acristalamiento y revestimiento de baldosas cerámicas. Agregado a la solución de acristalamiento, CMC ayuda a formar una película ininterrumpida en el azulejo, permitiendo así que los otros ingredientes también se distribuyan de manera uniforme.

CMC está hecho de pulpa de madera. En apariencia es un polvo blanco con un tamaño de grano determinado de acuerdo con el propósito de uso y pureza. Las cualidades más finas pueden parecerse al almidón de papa, mientras que las más gruesas pueden parecer sémola.

El CMC viene en tres grados: CMC técnico para uso industrial, CMC purificado, bajo en sal y CMC altamente purificado que se puede usar para alimentos y productos similares. A diferencia de la CMC técnica, la CMC purificada se trata con una mezcla de alcohol y agua para eliminar las impurezas.

CMC se desintegra completamente cuando se composta, por ejemplo. No es tóxico y tiene un precio razonable, por lo que es un ingrediente adecuado para los alimentos. El hecho de que su ingesta diaria máxima permitida no se ha determinado oficialmente en ninguna parte revela que es seguro de usar.

La productora más grande del mundo está en Äänekoski, Finlandia

Cuando una etiqueta de alimentos incluye el código E 466, el ingrediente probablemente se remonta a Äänekoski en Finlandia central, donde la producción de CMC comenzó en 1944 en el molino de Wärtsilä-Selluloosa Oy. El molino fue luego adquirido por la empresa estadounidense CP Kelco.

La planta ahora ubicada en Äänekoski al lado de la fábrica de celulosa Metsä Fiber es la planta de CMC más grande del mundo. Su mayor expansión se produjo en la década de 1980, cuando la industria del papel comenzó a utilizar CMC para recubrir papel.

La planta de Äänekoski emplea a un equipo de investigación de 30 personas, y con frecuencia se desarrollan nuevas aplicaciones, como la nueva resistencia a la grasa basada en CMC para el envasado de alimentos. Los productos de este tipo se usan en cajas de pizza y sus riesgos para la salud han sido ampliamente discutidos.

Anteriormente, la resistencia a la grasa se logró utilizando hidrofluorocarbonos, pero su uso ha sido restringido o incluso prohibido en varios países. Con el agente de base de grasa biodegradable y de base biológica de CP Kelco, el papel y el cartón pueden recubrirse con tecnologías convencionales.

«Además, es un producto seguro tanto para fabricantes como para consumidores», dice Jaana Ahtikari , Gerente de Marketing Global (CMC) en CP Kelco.

CMC se encuentra en casi todos los grados de papel

En Finlandia central, CP Kelco ha sido un empleador importante y estable durante mucho tiempo. CMC no es producido por nadie más en Finlandia, pero a nivel mundial hay plantas en Europa, Estados Unidos y China, al menos.

La proporción de productos para la industria alimentaria de la producción de CP Kelco es aproximadamente una décima parte. La producción global total de CMC es de más de 400,000 toneladas métricas al año.

La industria del papel usa CMC como agente aglutinante y de recubrimiento y para el apresto, para asegurar que los recubrimientos y tamaños utilizados para los cartones de cereales para el desayuno y similares se distribuyan de manera uniforme.

El CMC también se usa en el extremo húmedo de las máquinas de papel, es decir, al comienzo del proceso, donde la mezcla de pulpa y agua se conduce a la máquina. Entre otras cosas, CMC mejora la resistencia del papel y ayuda a lograr una buena forma.

«De hecho, las únicas calidades de papel para las cuales el CMC no se usa ampliamente son papel higiénico, papel de periódico y, entre cartones con y sin revestimiento y acanaladuras», dice Ahtikari.

AUTOR: HANNES MÄNTYRANTA

Fuente: Forest.

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