Los asesinos accidentales de árboles

Foto: Sussex World

En Brighton, Inglaterra, hay alrededor de 17.000 hermosos olmos que bordean sus calles y adornan sus parques. Conocida como Elm City, Brighton es el último gran refugio de árboles que una vez dieron forma al paisaje inglés. Desafortunadamente, el Reino Unido perdió la mayoría de sus olmos debido a una epidemia de la enfermedad del olmo holandés en la década de 1970.

Los británicos fueron testigos de una especie de transformación terrible. Vieron cómo el campo local disminuía en belleza a medida que los olmos se convertían en nada más que esqueletos sin vida. En más de una década, murieron más de 30 millones de olmos. Los olmos eran la segunda fuente más importante de madera dura del país, un componente clave de los setos y los bosques. Los olmos también albergan al menos 80 especies de invertebrados que desaparecieron repentinamente cuando los olmos murieron.


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Debido a una peculiaridad en la geografía y una política de talar y quemar a la primera señal de infección, los olmos de Brighton sobrevivieron. Durante casi medio siglo, los olmos de Brighton se han mantenido como un saludable recordatorio de los peligros que representan los patógenos vegetales trotamundos. Los microorganismos que matan árboles responsables de la enfermedad del olmo holandés han estado recorriendo el mundo durante siglos. Se envían junto con árboles y arbustos exóticos, madera y productos de madera, así como embalajes. En el siglo XX, una gran cantidad de epidemias llegaron al punto de que estas bacterias y hongos que viajan a dedo son una mala noticia para la agricultura, la silvicultura y los hábitats boscosos naturales. A pesar de este conocimiento, no se está haciendo nada para detener la propagación de estas enfermedades.

Con los incendios forestales cada vez más feroces y frecuentes y los líderes mundiales que prometen plantar billones de árboles en todo el mundo para ayudar a restaurar la naturaleza y abordar la emergencia climática que enfrentamos, existe una necesidad urgente de descubrir cómo manejar estas epidemias. No se va bien en este proceso pero aún hay esperanza. Como dice el epidemiólogo de enfermedades de las plantas Stephen Parnell de la Universidad de Salford: “Necesitamos adelantarnos a estas epidemias, no solo monitorear el daño. Si no lo hacemos, nos arriesgamos a perder muchas más especies y miles de millones de árboles de los que tanto dependemos”.

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En sus rangos nativos, los árboles y los patógenos evolucionan en conjunto. Por ejemplo, los árboles adquieren resistencia, por lo que los patógenos se esfuerzan más. Luego, los árboles aumentan sus defensas otro nivel y lo hacen hasta que alcanzan una especie de tregua en la que los árboles pueden tolerar la infección y el patógeno hace poco daño. El problema ocurre cuando se transporta el patógeno a otro lugar. En ese momento, todas las apuestas están canceladas. Sueltos entre árboles indefensos, incluso los microbios más leves pueden volverse desagradables y destruir bosques enteros.

Las curas y los tratamientos siguen siendo esquivos. Los fungicidas y pesticidas a veces pueden ayudar en entornos comerciales, pero no en el entorno más amplio. En casi todos los casos, la solución parece ser sacrificar árboles para que los patógenos no lleguen en primer lugar. Eso conduce a «procedimientos de cuarentena» más estrictos, controles de salud rigurosos y una regulación más estricta del comercio de plantas.

Sin embargo, todavía vienen. Con suerte, a medida que pase el tiempo, se encontrarán mejores formas de salvar a los árboles de estos patógenos. Sin embargo, todavía se espera que llegue ese momento.

Enfermedad del olmo holandés y colección nacional de olmos de Brighton

B righton en Sussex es el hogar de la mayor población de olmos de Gran Bretaña. Estos 19.000 olmos se conocen como La Colección Nacional . Los olmos son cada vez más raros debido a la plaga provocada por la enfermedad del olmo holandés principalmente en la década de 1970. Inicialmente, esto llegó al Reino Unido ya en 1926. La enfermedad del olmo holandés es un hongo que transmiten los escarabajos y afecta solo a los olmos. En respuesta a este ataque, un olmo producirá automáticamente tílides , una defensa natural eficaz contra la cepa de 1926 de la enfermedad del olmo holandés. Las tílides ocurren en el xilema, vasos conductores de agua de la planta/árbol, que los sellan y restringen el movimiento del patógeno.

Sin embargo, a principios de la década de 1970, se importó una nueva cepa de la enfermedad del olmo holandés de los puertos del canal, vinculada directamente al olmo de roca canadiense. Esta cepa viaja más rápido a través de los olmos y los mata antes de que puedan producir tílides. Desde la introducción de esta cepa de la enfermedad del olmo holandés en Gran Bretaña, la cantidad de olmos ha disminuido de unos 3 millones a menos de 200 000 y muchos de ellos son muy jóvenes y seguramente sucumbirán a la enfermedad. Los olmos se reproducen por tallos de raíces con más frecuencia que por semillas, por lo que este mecanismo de transmisión propaga rápidamente la enfermedad entre los olmos y a lo largo de los setos de olmos.

Fuentes: Woodlands, Keep Austin Green.

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