¿Cómo curan las hormigas los árboles Cecropia heridos?

Foto: David Scherberich, Vía Flick.

En Panamá, las hormigas han estado curando árboles heridos. Este comportamiento es nuevo y nunca antes se había observado. Cuando se perforaron agujeros en los troncos de los árboles de Cecropia, las hormigas salieron de sus hogares para curar las heridas. Esto redujo significativamente el tamaño de los agujeros en 2 ½ horas y los dejó completamente curados en 24 horas.

Los detalles de este comportamiento fueron publicados en el Journal of Hymenoptera Research . Aunque se sabe que las hormigas aztecas y los árboles de Cecropia tienen una relación simbiótica con las hormigas que usan estos árboles como sus hogares. El tronco del árbol Cecropia actúa como un apartamento de hormigas, por así decirlo. Se agregan más pisos a medida que crece el árbol. En el interior, el árbol tiene pasajes que permiten que las hormigas se muevan con pequeñas aberturas que les permiten salir al exterior. A cambio de darles un hogar a las hormigas, estas defienden los árboles de los herbívoros.

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William Wcislo se enteró de la relación simbiótica por casualidad. Wcislo, científico sénior del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales, estaba en casa durante la pandemia cuando sus hijos gemelos y algunos de sus amigos jugaban con una honda y una pelota de arcilla. Uno de los niños golpeó el tronco del árbol con la honda, dejándole un agujero.

Foto: David Scherberich, Vía Flick.

Wcislo observó cómo golpeaban el árbol y se preguntó si la hormiga reina estaba herida. Temía que su asociación Cercropia-Azteca* sufriera una herida mortal. Al día siguiente, cuando notó que los agujeros habían sanado, quedó completamente estupefacto. Para determinar qué sucedió, los científicos y sus hijos (y sus amigos) llevaron a cabo un experimento. Perforaron agujeros en los árboles de Cecropia locales y registraron la respuesta de las hormigas aztecas.

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Lo que notaron fue que las hormigas salían de los árboles, corrían hacia el área herida y comenzaban a curarla. La fuerza de trabajo podría estar compuesta por no menos de siete y no más de diez hormigas. Trabajarían desde fuera del árbol y desde dentro. Remendaron los agujeros con fibras vegetales que estaban unidas por un líquido que se creía que era savia de árbol.

Como notó Wcislo, “una vez que se selló el agujero, se selló y continuaron aplicando materiales vegetales para llenarlo por completo”. Eventualmente, la planta formó su propio tejido cicatricial, que difiere en color, textura y durabilidad. El diámetro inicial de la abertura o estos agujeros estaban completamente sellados. El científico dijo que esto no es un incidente aislado. Hay muchos ejemplos de insectos y otros animales que reparan sus casas si están dañadas. Sin embargo, sólo unas pocas de estas otras especies vivas como vivienda. Según el conocimiento de Wcislo, esta es la primera vez que se ha demostrado que el comportamiento de reparación del hogar repara a los compañeros de vida.

Foto: Peter Marting

Por supuesto, no todas las hormigas aztecas arreglaron los árboles de Cecropia. Los investigadores no pudieron averiguar por qué. Teorizaron que los agujeros a veces se perforaban en una cámara de entrenudos cerca de la base de un árbol grande, mientras que las cámaras ocupadas por hormigas estaban muy arriba en la parte superior del árbol, por lo que tal herida era menos una amenaza inmediata para las hormigas. Si les daban más tiempo, los investigadores se dieron cuenta de que las hormigas eventualmente repararían el daño.

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Ya que muchas hormigas sintetizan sustancias químicas con propiedades antimicrobianas. Wcislo dijo que el próximo paso en la investigación es determinar si están secretando esos químicos cuando realizan las reparaciones. Si es así, es un gran beneficio para la planta.

Más información: Asociación cecropia spp (cecropiaceae)-azteca spp (formicinae: dolichoderinae) en la reserva laguna El Tabacal, municipio de La Vega, Cundinamarca, Nature, Journal of Hymenoptera Research.

Foto: Peter Marting

Dos géneros impresionantes se unen

Cecropia es uno de los géneros más prominentes y únicos de plantas pioneras en el neotrópico. Con más de 60 especies que van desde el sur de México hasta el norte de Argentina, el éxito sin igual de la planta se debe a una serie de adaptaciones especializadas, sobre todo a su íntima simbiosis con las hormigas aztecas. Las hormigas del género Azteca son notoriamente agresivas y carnívoras, y a menudo dominan el dosel del bosque. Al menos 13 especies son simbiontes obligados de los árboles de Cecropia. La unidad de estos dos géneros se remonta a 8 millones de años para formar uno de los mutualismos más impresionantes del mundo. seguir leyendo…

Hormiga Azteca* Azteca es un género de hormigas, familia Formicidae. Endémicas del Neotrópico. se caracterizan por ser arbóreas, algunas son simbióticas con plantas, principalmente Cecropia.

Cecropia peltata: El yagrumo, yarumo, guarumo o guarumbo es un árbol representativo de la zona intertropical americana y se extiende desde México hasta América del Sur, incluyendo las Antillas. Es común en clima cálido

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