Los satélites no detectan ningún beneficio climático real de 10 años de compensaciones de carbono forestal en California

Foto: William Pomares en Pixabay 

Muchas de las empresas que prometen emisiones «netas cero» para proteger el clima dependen de vastas extensiones de bosques y de lo que se conoce como compensaciones de carbono para cumplir ese objetivo.

Sobre el papel, las compensaciones de carbono parecen equilibrar las emisiones de carbono de una empresa: la empresa paga para proteger los árboles, que absorben el dióxido de carbono del aire. Luego, la empresa puede reclamar el dióxido de carbono absorbido como una compensación que reduce su impacto neto en el clima.

Sin embargo, nuestro nuevo análisis satelital revela lo que los investigadores han sospechado durante años: las compensaciones forestales en realidad podrían no estar haciendo mucho por el clima.

Cuando observamos el seguimiento satelital de los niveles de carbono y la actividad maderera en los bosques de California, descubrimos que el carbono no está aumentando en los 37 sitios de proyectos de compensación del estado más que en otras áreas, y las empresas madereras no están talando menos que antes. .

Los hallazgos envían un mensaje bastante sombrío sobre los esfuerzos para controlar el cambio climático y se suman a una lista creciente de preocupaciones sobre las compensaciones forestales. Los estudios ya han demostrado que los proyectos suelen tener un crédito excesivo al principio y es posible que no duren tanto como se esperaba . En este caso, nos encontramos con un problema mayor: la falta de un beneficio climático real durante los 10 años del programa hasta el momento.

Pero también vemos formas de solucionar el problema.

Cómo funcionan las compensaciones de carbono forestal

Las compensaciones de carbono forestal funcionan así: los árboles capturan el dióxido de carbono del aire y lo usan para construir masa, bloqueando efectivamente el carbono en su madera durante la vida del árbol.

En California, los propietarios de tierras pueden recibir créditos de carbono por mantener las reservas de carbono por encima de un nivel de «línea de base» mínimo requerido. Los verificadores de terceros ayudan a los propietarios a hacer un inventario midiendo manualmente una muestra de árboles. Hasta ahora, este proceso solo ha involucrado la medición de los niveles de carbono en relación con la línea de base y no ha aprovechado las tecnologías satelitales emergentes que exploramos.

De interés: Cuantificación del ciclo de carbono forestal sostenible: informe de Forest Research

Los propietarios de los bosques pueden luego vender los créditos de carbono a empresas privadas, con la idea de que han protegido árboles que, de lo contrario, serían talados. Estos incluyen grandes compañías de petróleo y gas que usan compensaciones para cumplir con hasta el 8% de sus reducciones de emisiones exigidas por el estado.

La mayoría de los proyectos de compensación se verifican midiendo manualmente el tamaño de una muestra de árboles. Foto: Wikipedia.

Las compensaciones forestales y otras «soluciones climáticas naturales» han recibido mucha atención por parte de empresas , gobiernos y organizaciones sin fines de lucro , incluso durante la conferencia climática de la ONU en noviembre de 2022. California tiene uno de los programas de compensación de carbono más grandes del mundo , con decenas de millones de dólares. fluye a través de proyectos de compensación, y a menudo es un modelo para otros países que están planificando nuevos programas de compensación .

Está claro que las compensaciones están desempeñando un papel importante y creciente en la política climática, desde el nivel individual hasta el internacional. En nuestra opinión, deben estar respaldados por la mejor ciencia disponible.

Lea: The Forest Carbon Debt Illusion ilustra como los niveles de intensidad en la silvicultura impactan los flujos de carbono.

3 problemas potenciales

Nuestro estudio utilizó datos satelitales para rastrear los niveles de carbono , las tasas de cosecha de árboles y las especies de árboles en proyectos de compensación forestal en comparación con otros bosques similares en California.

Los satélites ofrecen un registro más completo que los informes sobre el terreno recopilados en los proyectos de compensación. Eso nos permitió evaluar todo California desde 1986.

Usando datos satelitales, podemos rastrear los cambios de carbono y las tasas de cosecha en proyectos de compensación (rojo) en comparación con otros bosques privados (negro y gris). 
El proyecto de ejemplo resaltado comenzó en 2014 (línea vertical discontinua). Adaptado de Coffield et al., 2022, Global Change Biology

Desde esta visión amplia, identificamos tres problemas que indican una falta de beneficio climático:

  1. El carbono no se agrega a estos proyectos más rápido que antes de que comenzaran los proyectos o más rápido que en áreas sin compensación.
  2. Muchos de los proyectos son propiedad y están operados por grandes empresas madereras, que logran cumplir con los requisitos para los créditos de compensación al mantener el carbono por encima del nivel mínimo de referencia. Sin embargo, estas tierras han sido intensamente cosechadas y continúan siendo cosechadas.
  3. En algunas regiones, los proyectos se están poniendo en tierras con especies de árboles de menor valor que no están en riesgo por la tala. Por ejemplo, en una gran empresa maderera en los bosques de secuoyas del noroeste de California, el proyecto de compensación es solo un 4 % de secuoyas, en comparación con un 25 % de secuoyas en el resto de la propiedad de la empresa. En cambio, el área del proyecto de compensación está cubierta de tanoak, que no es madera comercializable y no necesita protección contra la tala.
Ejemplo de propiedades de una gran empresa maderera y proyecto de compensación, que parece estar protegiendo tierras con menor riesgo de tala. Adaptado de Coffield et al., 2022, Global Change Biology , 
CC BY-ND

Cómo California puede arreglar su programa de compensación

Nuestra investigación apunta a un conjunto de recomendaciones para que California mejore sus protocolos de compensación.

Una recomendación es comenzar a usar datos satelitales para monitorear los bosques y confirmar que efectivamente se están manejando para proteger o almacenar más carbono. Por ejemplo, podría ayudar a los silvicultores a crear líneas de base más realistas para comparar las compensaciones. Los datos satelitales disponibles públicamente están mejorando y pueden ayudar a que la compensación de carbono sea más transparente y confiable.

California también puede evitar poner proyectos de compensación en tierras que ya se están conservando. Encontramos varios proyectos propiedad de grupos conservacionistas en tierras que ya tenían bajas tasas de cosecha.

Infórmese: Dossier Técnico «Gestión Forestal y Sumideros de Carbono»

Además, California podría mejorar sus protocolos de contratos de compensación para asegurarse de que los propietarios de tierras no puedan retirarse de un programa de compensación en el futuro y talar esos árboles. Actualmente existe una penalización por hacerlo, pero puede que no sea lo suficientemente alta. Los terratenientes pueden comenzar un proyecto, recibir una gran ganancia de los créditos iniciales, talar los árboles en 20 a 30 años, pagar sus créditos más la multa y aún salir adelante si la inflación supera la obligación.

Irónicamente, si bien están destinadas a ayudar a mitigar el cambio climático, las compensaciones forestales también son vulnerables a él, particularmente en California, propensa a los incendios forestales. La investigación sugiere que California está subestimando enormemente los riesgos climáticos para los proyectos de compensación forestal en el estado.

El protocolo estatal exige que solo el 2 % o el 4 % de los créditos de carbono se reserven en un fondo común de seguros contra incendios forestales , a pesar de que varios proyectos han sido dañados por incendios recientes . Cuando ocurren incendios forestales, el fondo común de seguros puede contabilizar el carbono perdido. Sin embargo, la piscina puede agotarse pronto a medida que aumenta el área quemada anualmente en un clima más cálido. El grupo de seguros debe ser lo suficientemente grande como para cubrir las sequías, los incendios forestales y las enfermedades e infestaciones de escarabajos que empeoran.

Teniendo en cuenta nuestros hallazgos sobre los desafíos de las compensaciones de carbono forestal, centrarse en otras opciones, como invertir en proyectos solares y de electrificación en áreas urbanas de bajos ingresos, puede proporcionar resultados más rentables, confiables y justos.

Sin mejoras al sistema actual, podemos estar subestimando nuestras emisiones netas, contribuyendo a las ganancias de los grandes emisores y terratenientes y distrayendo la atención de las soluciones reales de la transición a una economía de energía limpia.

Lectura recomendada: es posible que las compensaciones de carbono forestal no ayuden a mitigar las emisiones de C: Falta de beneficio climático durante 10 años de compensaciones forestales en CA.

Autores:

  1. shane coffield Científico Postdoctoral en Ciencias Biosféricas, Centro de Vuelo Espacial Goddard, NASA
  2. james randerson Profesor de Ciencias de la Tierra, Universidad de California, Irvine

Fuente: The Conversation.

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