¿Qué sucede cuando los bosques liberan más carbono del que absorben?

Un árbol muerto yace de costado en el Bosque Nacional Inyo. ( Foto del Servicio Forestal del USDA por Carol Underhill )

Los bosques almacenan carbono. Eso es un hecho.

Sin embargo, ¿qué sucede cuando perturbaciones como incendios forestales, infestaciones de insectos, enfermedades y desastres naturales debilitan los ecosistemas forestales de los que dependemos como una fuente para combatir los efectos de un clima cambiante?

La respuesta es que, hoy en día, las reservas de carbono forestal en varios estados occidentales están disminuyendo en gran parte debido a la mortalidad de los árboles causada por estas perturbaciones. Esa es una distinción importante, porque los árboles vivos utilizan el dióxido de carbono emitido a la atmósfera, a menudo por actividades humanas como las emisiones de automóviles y la producción de cemento, para funcionar y crecer.

Los científicos saben que sin el dióxido de carbono, el efecto invernadero natural de la Tierra sería demasiado débil para mantener la temperatura promedio de la superficie global por encima del punto de congelación. Al agregar más dióxido de carbono a la atmósfera, las personas están sobrecargando el efecto invernadero natural, lo que hace que aumenten las temperaturas globales.

Los árboles vivos, la bomba de carbono de los ecosistemas, eliminan activamente el carbono de la atmósfera. Cuando los árboles mueren, continúan almacenando el carbono que ya recolectaron, pero ya no eliminan el carbono adicional de la atmósfera.

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“Un matiz importante es que hay carbono almacenado en todos los componentes del ecosistema, como la basura de los árboles en el suelo, los suelos y los propios árboles”, dijo Grant Domke, científico del Servicio Forestal de Investigación y Desarrollo. “Cada estado tiene carbono almacenado en estos diferentes depósitos y la cantidad de carbono acumulado en los bosques es enorme, almacenando colectivamente el equivalente a más de 30 años de emisiones de combustibles fósiles en los EE. UU.”

El carbono se almacena en cinco depósitos de ecosistemas: biomasa aérea (tallos, tocones, ramas, corteza, semillas y follaje sobre el suelo); biomasa subterránea (raíces gruesas); madera muerta (árboles muertos en pie, enganches y madera muerta caída); basura  (como ramas en el suelo del bosque) y suelo . El carbono también se almacena en productos de madera recolectada en uso, como la madera utilizada en terrazas, muebles, casas, productos de papel y madera contrachapada y en sitios de eliminación de desechos sólidos, como vertederos.

Domke es uno de varios autores de un informe anual, The Greenhouse Gas Emissions and Removals from Forest Land, Woodlands, Urban Trees, and Harvested Wood Products in the United States  (PDF, 1,42 MB), publicado por última vez en abril de 2023. Durante los últimos Durante más de 30 años, varios estados del oeste de EE. UU. han emitido cada vez más carbono de lo que eliminan de la atmósfera cada año. Actualmente, el informe de emisiones de gases de efecto invernadero muestra que Colorado, Idaho, Montana, Nuevo México, Utah, Arizona, Nevada, Dakota del Sur y Wyoming emiten más carbono a la atmósfera del que eliminan. Sin embargo, muchos otros estados que durante mucho tiempo han sido fuertes sumideros netos de carbono ahora muestran que las ganancias anuales están disminuyendo con el tiempo por muchas de las mismas razones.

Para Domke y otros científicos, eso no es sorprendente. Durante décadas nos han advertido de estos escenarios y más.

El escarabajo del pino de montaña, un pequeño insecto al que a menudo se hace referencia como escarabajo de la corteza, es nativo del oeste de los EE. UU. y una parte natural de los ecosistemas forestales de todo el mundo. 
Un brote agresivo de escarabajos descortezadores, detectado por primera vez en 1996, golpeó duramente a Colorado, dejando en pie más de 4 millones de acres de árboles muertos. 
Aunque los árboles muertos continúan almacenando el carbono que ya recolectaron mientras estaban vivos, el brote de escarabajos dejó acres de árboles que se incendiaron fácilmente. 
Foto de archivo del Servicio Forestal del USDA )

“Los bosques de Estados Unidos están luchando bajo el peso del cambio climático y las perturbaciones relacionadas con el clima, como incendios forestales, sequías y fenómenos meteorológicos extremos”, dijo Domke. “En un estado como Colorado, hay una cantidad relativamente grande de carbono almacenado en los ecosistemas forestales. Pero, desafortunadamente, debido al aumento en la frecuencia y severidad de las perturbaciones, entre otros factores, la capacidad de los bosques para secuestrar y almacenar carbono nuevo se está volviendo más limitada y las reservas de carbono están disminuyendo”.

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Según la Universidad Estatal de Colorado, los 66 millones de acres de Colorado incluyen casi 24,5 millones de acres del paisaje boscoso más complejo de Intermountain West. Esa tierra forestal ha sido el objetivo de esas mismas perturbaciones que debilitan los bosques. Entre 1996 y 2013, más de 3,4 millones de acres murieron debido al escarabajo del pino de montaña, el escarabajo descortezador más agresivo, persistente y destructivo del oeste de EE. UU. y Canadá. Entre 2011 y 2020, el estado enfrentó un promedio de 5618 incendios forestales cada año que quemaron más de 237 000 acres al año, con el Cameron Peak Fire que ardió casi cuatro meses y afectó 208 913 acres, uno de los dos incendios más grandes de 2020.

Colorado está contraatacando. Después de ese devastador año de incendios, el estado creó el Programa de Acción Estratégica de Incendios Forestales de Colorado “diseñado para mover rápidamente $17.5 millones de dólares de estímulo estatal para comenzar el trabajo de base en proyectos de reducción de combustibles y aumentar la capacidad de Colorado para llevar a cabo trabajos críticos de restauración forestal y mitigación de incendios forestales. ”

Y el Servicio Forestal está ayudando. En 2022, la Región de las Montañas Rocosas del Servicio Forestal recibió $18,1 millones como parte de la estrategia de crisis de incendios forestales de 10 años de la agencia para tratar 10,000 acres en siete bosques nacionales que contienen las únicas fuentes de agua para Colorado Front Range. El objetivo es reducir la probabilidad, la intensidad y el tamaño de los incendios en esas áreas. El viernes, el Servicio Forestal anunció la inversión de otros $2,04 millones a través de la Autoridad del Buen Vecino en proyectos para reducir el riesgo de incendios forestales y restaurar la salud de los bosques.

Lara Murray es una especialista en recursos naturales del Servicio Forestal que trabaja en temas de carbono forestal.

Se coloca una plántula junto al tocón de un árbol como parte de los esfuerzos de reforestación en el Bosque Nacional Modoc. 
Cuando los árboles se queman en un incendio forestal, el dióxido de carbono se libera nuevamente a la atmósfera. 
Después de que un incendio u otra perturbación daña los árboles, el objetivo es volver a plantar lo antes posible. 
Un árbol recién plantado puede tardar 20 años en crecer y almacenar la cantidad de carbono que se pierde cuando mueren los árboles más viejos. 
Foto de archivo del Servicio Forestal del USDA )

“Cuando un árbol muere, su carbono no se vaporiza de la noche a la mañana”, dijo Murray. “El carbono puede permanecer almacenado en árboles muertos, que a veces tarda 80 años o incluso más en descomponerse. La madera cosechada puede seguir almacenando carbono durante décadas o más si se utiliza para fabricar productos de madera duraderos, como materiales de construcción o muebles. Entonces, el carbono no se pierde de inmediato, pero el trabajo de monitoreo de carbono del Servicio Forestal muestra que estamos perdiendo las bombas activas en algunas regiones del país”.

Es posible frenar esta tendencia de décadas, pero lleva tiempo.

“Hay una variedad de cosas que se pueden hacer. La estrategia de crisis de incendios forestales es un paso en la dirección correcta con el manejo del fuego con fuego que promueve la regeneración y la resiliencia del ecosistema a largo plazo”, dijo. “También debemos aceptar que esto no cambiará de la noche a la mañana. Es una inversión a largo plazo para mantener y fortalecer lo que tenemos. Y el enfoque de nuestra sociedad en las soluciones al cambio climático también debe apuntar a reducir o detener las emisiones externas al sector forestal en otras partes de la economía. No podemos confiar solo en los bosques para reducir las emisiones netas, y si las tendencias actuales persisten, la capacidad de los bosques para combatir el cambio climático solo se debilitará”.

Murray y Domke están de acuerdo en que todos debemos estar preparados para lo que los científicos han predicho durante mucho tiempo.

“Los bosques son solo una parte de la solución. Debemos tener expectativas realistas sobre la capacidad de los bosques actuales y futuros para luchar contra el cambio climático y proporcionar otros bienes y servicios de los ecosistemas”, dijo Domke.

Fuente: USDA

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